Azië Thailand

Olifanten in Thailand: bezoek het Elephant Nature Park in Chiang Mai

6 januari 2019
Vrouw naast olifant met slurf omhoog in Elephant Nature Park Chiang Mai
Laatste update: 4 januari 2019

Het Elephant Nature Park in Chiang Mai is een bijzonder park te noemen. Olifanten in Thailand die in het verleden mishandeld zijn of gewond zijn geraakt, worden hier opgevangen om in rust en vrijheid verder te kunnen leven. Want vrijheid en olifanten, dat is een combinatie die in Thailand helaas nog niet vaak voorkomt. Nog altijd worden veel olifanten mishandeld en ingezet als toeristenattractie. In mijn ogen is dat iets wat gewoon echt niet meer kan, maar ik ben blij om te zien dat mondjesmaat steeds meer mensen zich daar wel bewuster van worden. Aan de andere kant is er nog een hoop werk te verrichten voordat deze machtige dieren voortaan alleen nog maar in het wild leven, waar ze thuishoren.

In 2015 bracht ik een bezoek aan het Elephant Nature Park in Chiang Mai dat is opgezet door de Thaise Sangduen ‘Lek’ Chailert. Ondertussen hebben ze bij Elephant Nature Park niet stilgezeten en zijn er vanuit de Save Elephant Foundation steeds meer projecten opgezet om mishandelde olifanten te redden. Zowel in Thailand als in Cambodja en Myanmar. Ik kan je alleen maar aanraden om tijdens je backpackreis door Thailand zeker een bezoek te brengen aan het park in Chiang Mai. Voor mij persoonlijk is het nog altijd een van mijn hoogtepunten tijdens mijn reizen door Azië. 

Olifanten in Thailand: wat er allemaal mis mee is 

Het staat bij veel mensen hoog op de bucketlist tijdens een rondreis door Thailand: het zien van olifanten. Daar is natuurlijk helemaal niets mis mee. Waar wel wat mis mee is, is om op de rug van een olifant te klimmen. Vaak worden olifanten als ‘die grote reuzen gezien die toch makkelijk een mens moeten kunnen dragen’? Maar in werkelijkheid is een olifantenrug hartstikke zwak en niet geschikt om zo veel gewicht te dragen. En laten we eerlijk zijn: hoe kan het dat een mens op de rug van een wild dier kan zitten? 

Dat kan eigenlijk ook helemaal niet, maar olifanten in Thailand worden zo zwaar mishandeld dat ze er uiteindelijk aan toegeven. Dit zogezegd ‘tam maken’ gebeurt op gruwelijke wijze. Olifanten worden op jonge leeftijd in een open hok gezet waar ze net in passen. Ze kunnen niet liggen, ze kunnen niet draaien, niets. Vanaf dat moment wordt de olifant geslagen met stokken. Stokken met ijzeren punten eraan. Net zolang tot de olifant niet meer kan. Vaak houden ze deze gruwelijke mishandeling nog een paar dagen vol, maar daarna geven ze toch toe aan de wil van de mens. En kan jij je olifantenritje in Thailand maken. Of wil je dat nu toch liever niet meer? 

Olifant die zand over kop strooit in Elephant Nature Park in Chiang Mai.

Over het Elephant Nature Park in Chiang Mai

Je begrijpt nu wel dat de Sangduen Lek Chailert de Save Elephant Foundation en Elephant Nature Park in Chiang Mai heeft opgericht. Het lot van de olifanten in haar thuisland greep haar zo aan, dat ze ervoor ging strijden om ze een beter leven te geven. Vanuit die gedachte is het Elephant Nature Park in Chiang Mai opgericht. Als opvang voor mishandelde en gewonde olifanten. Het is dan ook zeker GEEN park waar je op de rug van een olifant ritjes kunt maken.

Nee, de olifanten die hier leven lopen vrij rond door het park. Allemaal zijn ze getraumatiseerd, maar de verzorgers doen flink hun best om het leven van de olifanten hier zo aangenaam mogelijk te maken. De olifanten hebben daarom ook een vaste verzorger. Olifanten zijn slimme dieren en kennen net als de mens veel emoties. Ze hechten zich aan ‘familie’ en rouwen als er een familielid sterft. Daarom is het ook zo belangrijk dat ze een vaste verzorger hebben. Je zult de olifanten ook in verschillende kuddes zien staan en voor elkaar zorgen.

Tijdens mijn bezoek aan Elephant Nature Park, begon de dag met een educatief programma. Ik kreeg in de ochtend films te zien over het leven van olifanten in Thailand en het werk van Elephant Nature Park. Heftig om te zien soms, maar wel heel goed om toeristen meer bewust te maken. Daarna werd het tijd om naar de olifanten zelf te gaan. Je mag ze vanaf een platform voeren en loopt met een verzorger door het park heen. Ook kun je de olifanten van afstand zien badderen in de rivier. Ik vond het zelf echt heel bijzonder om deze dieren van zo dichtbij mee te mogen maken.

Close-up van twee olifantenkoppen.

Het verschil met andere olifanten sanctuaries 

Door heel Thailand en ook in veel andere Aziatische landen heen zijn genoeg elephant sanctuaries te vinden. Maar de goede parken zijn op één hand te tellen. In veel van deze parken eindigen de olifanten alsnog aan kettingen of worden ze geslagen met ‘bull hooks’ om ze in toom te houden. Of ze bieden alsnog olifantenritjes door het park aan. Dit zijn met recht toeristenparken en hier wordt totaal niet omgekeken naar het welzijn van de dieren. Hier gaat het puur om geld verdienen. Lees je daarom van tevoren echt héél goed in en bezoek niet zomaar willekeurig een opvangcentrum voor olifanten.

Het verschil met deze parken is ook dat het Elephant Nature Park in Chiang Mai geen olifanten koopt voor toeristenvermaak, maar olifanten koopt om ze te bevrijden uit barre leefomstandigheden. Dat is waar het om gaat. Je zult ze dan ook geen kettingen of bull hooks zien gebruiken in Chiang Mai. Overigens is het Elephant Nature Park in Chiang Mai meer dan een opvang voor mishandelde olifanten. Er lopen ook tal van honden, katten, vogels en waterbuffels rond die zijn opgevangen. Mocht je er interesse in hebben, dan kun je ook vrijwilligerswerk doen bij de honden- en kattenopvang.

Groep olifanten in zand.

Meningen over het Elephant Nature Park

De kwestie over olifanten in Thailand blijft een lastig onderwerp. Ook bij het Elephant Nature Park hebben sommige mensen een negatief gevoel. Ik kan mij daar iets bij voorstellen. Het ideaalbeeld is natuurlijk dat alle olifanten écht in volle vrijheid leven. In het wild, midden in de natuur en zonder aanwezigheid van de mens. Ook ik zou dat het liefst willen.

Toch ben ik van mening dat ze goed werk bij het Elephant Nature Park in Chiang Mai verrichten. Feit is dat deze olifanten niet meer terug de natuur in kunnen. Veel van de dikhuiden hebben deze vrijheid nooit in hun leven meegemaakt en weten niet hoe ze zouden moeten overleven. Andere olifanten – die niet mishandeld zijn maar bijvoorbeeld gewond zijn geraakt door granaten in de jungle – zouden het ook niet makkelijk meer redden.

Door het werk van het Elephant Nature Park kunnen ze dat wél. Het park zelf probeert zich op alle vlakken zo te ontwikkelen dat het welzijn van de olifant voorop komt te staan. Sinds 2018 mag je daarom ook geen olifanten meer wassen, wat nog wel kon tijdens mijn bezoek in 2015. Je kunt alleen nog de olifanten bananen voeren vanaf een platform wanneer ze dat zelf willen. Wel loop je nog steeds met een verzorger langs de olifanten heen, maar je gaat alleen naar ze toe zodra ze zelf nieuwsgierig zijn. En het badderen bekijk je tegenwoordig vanaf een platform op afstand.

Ik denk dat dit een goede ontwikkeling is en ook dat er een tijd gaat komen dat je de olifanten alleen nog vanaf het platform kunt bewonderen. Maar hé, ik kan niet voor een olifant spreken. Ik denk dat het daarom ook vrij lastig is om in te zien wat zij precies willen. Ik weet alleen zeker dat ze héél veel beter af zijn in het Elephant Nature Park in Chiang Mai dan bij hun vorige eigenaren.

Twee olifanten in water met babyolifant.

Kosten voor een bezoek aan het Elephant Nature Park

Een bezoek aan het Elephant Nature Park is voor Thaise begrippen niet goedkoop, maar je geld gaat wel naar een heel goed doel, namelijk het redden van mishandelde olifanten. Er zijn verschillende programma’s die je kunt boeken, variërend van halve dagprogramma’s en dagprogramma’s (2500,- THB / € 67,-) tot meerdaagse met overnachting (vanaf 5800,- THB / € 155,-). Alle programma’s zijn inclusief pick-up vanaf je hotel in Chiang Mai. Het park zelf ligt namelijk zo’n 60 kilometer ten noorden van de stad.

Boek je bezoek aan het park overigens echt op tijd. Ze zijn soms weken van tevoren volgeboekt.

Het hoofdkantoor van Elephant Nature Park bevindt zich in Chiang Mai Old City en vind je op dit adres:

Elephant Nature Park Office
1 Ratmakka Road, Phra Sing
Chiang Mai 50200, Thailand

  • Reply
    Celina janssens
    16 februari 2019 at 16:12

    Where can i book ? And when?

    • Reply
      Danique
      18 februari 2019 at 11:37

      Just check the link in the article. You can book it on the website of Elephant Nature Park :).

Leave a Reply

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.

  • ONDERNEMEN  Wat zijn jouw kernwaarden?   Deze vraag
  • REIZEN  Ziet er best uit als een paradijs h
  • REIZEN  Nu wij de komende tijd gewoon weer in
  • Happy Sunday folks!  De temperaturen schieten omhoog en er
  • Deze leuke jongen is vandaag jarig! Dat vindt hij zelf
  • Hoe wij deze week begonnen? Met een korte roadtrip door
  • Of ik interesse had om het boek Backpack bestemmingen
  • FILIPIJNEN  Wakker worden en deze zonsopkomst zien Wie wil